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Perspectives

Todo lo que sabemos hasta ahora de la explosión nuclear en Rusia

Imágenes de la explosión ocurrida a principios de agosto. Fotografía: The Independent
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El pasado 8 de agosto, un motor de misiles explotó en un campo de pruebas naval, al oeste de la ciudad de Severodvinsk, en la costa norte de Rusia, a las 9 de la mañana. Al menos siete personas murieron y otras varias resultaron heridas. Al estar asociado con el programa de defensa de Rusia, el incidente desde entonces ha estado envuelto en misterio; pero poco después de la explosión, la agencia estatal de vigilancia meteorológica, Roshydromet, informó de un aumento de la radiación a 40 km de distancia.

Al principio, las autoridades rusas negaron la fuga de radiación y luego la confirmaron. Hubo informes contradictorios sobre el origen de la explosión y una evacuación planificada, que posteriormente se canceló, de una aldea cercana. Como era de esperar, los medios de comunicación especularon que las autoridades rusas podrían estar ocultando un accidente similar al de Chernóbil.

Ya que las pruebas de misiles no suelen incluir materiales radioactivos, a menos que el misil en cuestión lleve una ojiva nuclear (algo prohibido por el Tratado de No Proliferación de Armas Nucleares de la ONU), el incidente ha causado tanto preocupación como curiosidad alrededor del mundo. ¿Qué fue lo que sucedió? A continuación, tratamos de resumirlo.

¿Qué fue exactamente lo que pasó?

Cinco científicos empleados por Rosatom, la corporación estatal de energía atómica de Rusia, y dos miembros del cuerpo militar, murieron la semana pasada en lo que supuestamente fue una explosión en una locación militar en el norte de Rusia. La versión oficial citada por varias publicaciones afirma que los científicos murieron durante las pruebas en un sistema de propulsión líquida con isótopos. En otras palabras, los científicos estaban en el proceso de probar un motor nuclear, pero no se dieron más detalles.

Según un informe de la BBC, la prueba se estaba llevando a cabo en una plataforma costa afuera en la región del Ártico en un campo de pruebas naval. Rosatom dijo que los ingenieros habían completado las pruebas, pero fueron arrojados al mar después de que un incendio se suscitó, causando una explosión en el motor.

Después de la explosión, las autoridades observaron un pico de radiación de 40 minutos en Severodvinsk, una ciudad situada a unos 40 kilómetros al este del campo de pruebas. Sin embargo, el informe de la BBC afirma que aunque el pico fue significativo — alcanzando dos microsieverts por hora y luego cayendo a 0.11 microsieverts, considerados normales — los niveles fueron demasiado pequeños para causar enfermedad por radiación. Se declaró un estado de duelo oficial para los cinco científicos, y se dice que fueron enterrados en Sarov, una ciudad cerrada con acceso restringido. Los informes sugieren que Sarov es el lugar donde se fabrican las ojivas nucleares.

¿Qué fue lo que explotó?

Muchos expertos creen que la prueba fue con un misil de crucero de propulsión nuclear, llamado SSC-X-9 Skyfall por la OTAN, y Burevestnik por Rusia. Funcionarios rusos sólo han dicho que un motor de propulsión de cohetes con materiales nucleares explotó durante una prueba. No han confirmado oficialmente que era el misil que las autoridades estadounidenses creen que probablemente explotó, pero tampoco han cuestionado que lo fuera.

Putin ha dicho que el misil tiene un alcance casi “ilimitado” y que es una pieza central de una nueva generación de armas nucleares que ha estado haciendo ruido en Occidente.

Se cree que el misil es un ramjet, que se propulsa a sí mismo aspirando aire, calentándolo y empujándolo hacia afuera detrás de él. Para calentar el aire constantemente, el misil llevaría esencialmente un reactor nuclear en miniatura. Sin embargo, los expertos externos están escépticos de que Rusia esté a punto de poner en funcionamiento el misil. Estados Unidos trató de desarrollar misiles similares en la década de 1960, pero abandonó la idea por no poderse hacer.

¿Cuál es el peligro de radiación?

Después de la explosión hubo un pico de radiación inmediatamenteque elevpo de manera breve los niveles hasta 16 veces más de lo normal en una ciudad a 20 millas del sitio de pruebas de misiles de Nenoksa en la costa ártica septentrional de Rusia. Las autoridades rusas no reconocieron oficialmente este aumento hasta tres días después del accidente. La administración local de Nenoksa había publicado un aviso en su sitio web inmediatamente después de la explosión que los niveles de advertencia se habían duplicado con respecto a lo normal. Pero este aviso fue eliminado después de que el ministerio de defensa de Rusia negó que los niveles hubieran aumentado.

El servicio meteorológico estatal de Rusia, Roshydromet, reconoció más tarde que el pico había elevado los niveles de radiación de 4 a 16 veces superiores a la norma. Pero parece que el pico también fue breve y no duró más de dos horas. La organización ecologista Greenpeace dijo que sus propias lecturas muestran que el pico duró menos de una hora. Sus lecturas proceden de los sensores de la cercana ciudad de Severodvinsk, un puerto de submarinos nucleares, a 20 millas del lugar de la prueba.

La preocupación es que los niveles de radiación más cercanos a la explosión no se conocieron de inmediato. Una aldea llamada Nyonoksa, que está situada directamente al lado de la explosión, podría haber recibido niveles más altos. También existe el riesgo de que los desechos radiactivos del misil puedan haber caído cerca del lugar.

Ahora, según un reporte de El Mundo, uno de los médicos que prestó atención a los heridos del accidente está contaminado con cesio-137, un isótopo radiactivo que se acumula en los músculos durante al menos 30 años y multiplica la posibilidad de padecer tumores. Algunos residentes de Severodvinsk y Nyonoksa también parecen estar preocupados por poder haber estado expuestos a estas sustancias radioactivas, pero aún no hay confirmación acerca de los efectos de la posible radiación.

¿Hubo evacuaciones?

Rusia ordenó la evacuación de una aldea llamada Nyonoksa, cerca del lugar del accidente. La aldea tiene unos 450 residentes y, según un informe del Washington Post, se les dijo a todos que subieran a un tren que se los llevaría. Sin embargo, hay confusión sobre la explosión porque desde entonces ha habido informes contradictorios de evacuaciones en la aldea.

Las autoridades locales dijeron inicialmente a los residentes se les había dicho que se fueran temporalmente mientras se llevaba a cabo una operación militar. El gobernador local, Igor Orlov, cuestionó eso, calificando de “absurdos” los informes de evacuaciones y diciendo que no se estaban llevando a cabo.

Las mismas autoridades de la aldea dijeron entonces que la solicitud de salida había sido cancelada. Desde entonces, los residentes han dicho a los medios de comunicación locales que, de hecho, esas solicitudes de salida temporal son frecuentes y se producen justo antes de las pruebas previstas en el polígono de tiro de los misiles. Valery Mashenkov, jefe del departamento administrativo de la aldea, dijo que la evacuación se suspendió después de que los militares cancelaran sus simulacros programados. Desde entonces, los funcionarios han sostenido que la evacuación prevista era solo una “medida de rutina”.

¿Cuál ha sido la respuesta de Rusia?

La reacción inicial del ejército ruso ante el incidente fue tratar de encubrirlo. A pesar de las pruebas de los dispositivos de vigilancia atmosférica en Severodvinsk, el ejército ruso negó inicialmente que se hubiera liberado radiación durante la explosión, diciéndole a los residentes cercanos que todo era seguro y que había que evitar el pánico.

Rosatom, la agencia nuclear rusa, tardó dos días en explicar la causa del accidente y en admitir que la explosión provocó una contaminación radiactiva. Todavía no hay una explicación clara de lo que explotó – o lo que los militares estaban probando.

El presidente Vladimir Putin todavía no comentado públicamente sobre la explosión. Su portavoz, Dmitry Peskov, declaró al respecto por primera vez el martes, diciendo: “Desafortunadamente, los accidentes ocurren. Estas son tragedias. Es importante recordar acerca de los héroes que han perdido la vida como resultado de esos accidentes”.

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