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Q&A con el fotógrafo Tag Christof: “El mundo que estoy fotografiando no se parece en nada a las fotografías”
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof

Q&A con el fotógrafo Tag Christof: “El mundo que estoy fotografiando no se parece en nada a las fotografías”

Words Mirangie Alayon

El nombre de la cuenta oficial del fotógrafo norteameticano Tag Christof en Instagram es, apropiadamente, @americaisdead. ¿Por qué? Pues porque tiene casi una década recorriendo los Estados Unidos de arriba a abajo para buscar paisajes fantasmales post-capitalistas que parezcan salidos de una dimensión alternativa estancada en los años 70; una en donde los habitantes, la economía y la vida parecen haber sido tragados por un agujero negro.

La serie, coincidencialmente, se llama America Is Dead, y según él, se encarga de explorar el espacio nebuloso en donde la arquitectura y el diseño se cruzan con la cultura. El objetivo de las imágenes, que comenzó con una cámara digital barata y suficiente dinero para la gasolina y la comida, tiene más que ver con los lugares que ya no vemos en los Estados Unidos de hoy en día.

Tag se pasa la mayor parte de su tiempo en el un viejo auto, viajando por carretera a través de los Estados Unidos para capturar los centros comerciales abandonados, los estacionamientos, los edificios antiguos, y sus fotos capturan una extraña sensación de aislamiento con destellos oníricos de una época en la que la nación norteamericana estaba creciendo rápidamente.

Recientemente conversamos con él, quien nos contó acerca de sus inicios como diseñador en Italia, por qué duró solo un día en su postgrado soñado de Chicago, por qué Estados Unidos está en crisis, la razón por la que no es muy inteligente cargar 20 cámaras distintas, y sobre todo, nos cuenta qué mató a Norteamérica.

“No tenía camino, ni trabajo, ni idea de qué hacer. Le pedí prestado un auto viejo a mis abuelos y conduje y conduje durante dos semanas, tomando fotos a lo largo de mi ruta de Santa Fe a Miami. Pasé noches en el coche en los estacionamientos de los restaurantes, en la playa, y sobreviví con el café negro de los restaurantes”.

"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof

¡Hola Tag! Gracias por hablar con nosotros. ¿Podrías presentarte a nuestros lectores? Cuéntanos un poco sobre ti y cómo te iniciaste como fotógrafo.

¡Hey! Sí, es un placer hablar con ustedes. Crecí en el norte de Nuevo México y estuve flotando por Europa y los Estados Unidos durante años antes de asentarme en Los Ángeles hace dos años. Estudié diseño industrial en la Parsons School of Design de Nueva York, luego me mudé a Italia después de graduarme para encontrar trabajo como diseñador. Italia siempre ha sido una especie de “tierra prometida” para los jóvenes diseñadores, porque tiene tantas casas independientes que fabrican objetos hermosos, y existe una cultura única de mecenazgo que apoya a los artesanos dentro de un sistema industrial. Soñaba con ser el próximo Jasper Morrison o Ettore Sottsass, y me interné en un par de casas grandes, pero el único trabajo permanente a tiempo completo que encontré fue en una agencia de fotografía en Milán.

Siempre me había interesado la fotografía, pero antes no sabía mucho de la industria. Y así, el trabajo fue una verdadera experiencia de aprendizaje de hundirme o nadar. Tuve que editar y mantener grandes portafolios físicos que teníamos para los fotógrafos de renombre que representamos, y los enviaba a editores de fotos y compradores de arte de toda Europa, ayudé con el casting de modelos y con el scouting de locaciones, y además trabajé en la producción de todo tipo de sesiones fotográficas: moda, arquitectura, editorial, producto, todo. ¡Y contestar el teléfono en italiano me ayudó a aprender el idioma súper rápido!

El director creativo de la agencia, que también era un fotógrafo de moda bastante conocido, me animó a empezar a disparar con una cámara de cine por mi cuenta. Compré una vieja Rollei 35 en una tienda local y empecé a tomar fotos en Milán, experimentando con diferentes tipos y formatos de películas, ayudando a los fotógrafos y aprendiendo sobre iluminación y técnica. Esa primera cámara de cine pronto se convirtió en una colección de una docena, y poco a poco empecé a tomarme más en serio mi propio trabajo.

Cuéntanos la historia detrás de tu serie America is Dead. ¿Cuál fue la inspiración detrás de esto y qué es lo que quieres que la gente sienta cuando miran estas imágenes?

Fue divertido sumergirme en la fotografía, pero en la parte de atrás de mi cabeza siempre tuve la sensación de que me estaba perdiendo mi destino “real” al no trabajar como diseñador. Así que me inscribí en un programa de postgrado en Chicago, fui aceptado, empaquetado y trasladado allí. El primer día de clases, renuncié. Era una prestigiosa escuela de diseño, originalmente llamada New Bauhaus y fundada por Moholy-Nagy después de su emigración a América, pero había evolucionado de una escuela de arte industrial a una especie de escuela de negocios. El plan de estudios se basaba en el diseño como maximizador de beneficios, el diseño como ventaja competitiva corporativa en lugar de en la artesanía o la mejora de vidas, y me di cuenta de inmediato de que no quería acabar dentro de una corporación gigante como Google o McDonald’s.

Así que no tenía camino, ni trabajo, ni idea de qué hacer. Le pedí prestado un auto viejo a mis abuelos y conduje y conduje durante dos semanas, tomando fotos a lo largo de mi ruta de Santa Fe a Miami. Pasé noches en el coche en los estacionamientos de los restaurantes, en la playa, y sobreviví con el café negro de los restaurantes.

Tenía un libro sobre la loca arquitectura que una cadena de grandes almacenes, BEST Products, había encargado en los años setenta y ochenta, así que en algún momento durante el viaje, decidí conducir para ver si podía encontrar alguno de los edificios. Esto fue justo en el momento del colapso económico de 2008, y había escaparates vacíos y centros comerciales muertos en casi todas las grandes ciudades, así que empecé a explorarlos y a fotografiarlos. Me encontré uno de los mejores edificios todavía intacto, pero encontré muchos otros lugares fascinantes escondidos a plena vista. Todos eran lugares que probablemente eran populares y estaban llenos de gente hace 10 o 20 años, pero que habían muerto porque habían pasado de moda o porque la demografía de sus vecindarios había cambiado. De cualquier manera, eran desechables. Todos sabemos que cosas como la ropa y la electrónica se han vuelto desechables, pero me fascinó mucho la idea de que en Estados Unidos hasta un lugar puede ser desechable.

Desde ese viaje por carretera, he pasado cada minuto y ahorrado dinero en la carretera tomando fotos.

"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof

¿Qué mató a América?

¡Esa es una gran pregunta! En primer lugar, nunca lo he querido decir literalmente: Estados Unidos no está realmente muerto (a pesar de nuestro presidente de mierda), pero algo crítico ha cambiado aquí en la última generación. En general, creo que es esa creencia ingenua y optimista de que en Estados Unidos siempre las cosas van a mejorar es lo que está muerto… nos enfrentamos a la competencia económica y política real de China, y eso ha transformado literalmente regiones enteras del país. Finalmente estamos lidiando con nuestra preocupante historia de sexismo, racismo y exclusión, y se ha vuelto mucho más difícil pasar por alto toda la parte mala de nuestra historia. Nuestra política se ha vuelto loca, y hay millones de personas aquí que son abiertamente anticientíficas y antirazonables, por lo que el futuro que tenemos ante nosotros es aterrador, y como país no hemos empezado a lidiar con ello adecuadamente.

Aún así, veo la América del siglo 21 como la Francia del siglo 19 y 20: solíamos gobernar el mundo, y ahora no lo hacemos. Es muy difícil para una ciudadanía internalizar el pasar de estar en la cima del mundo a tocar el segundo o tercer violín, incluso si la mayoría de la gente nunca ha compartido realmente el botín. Pero mágicamente, de alguna manera, la cultura prosperó en Francia una vez que ya no estaba en conquista de la mitad del mundo. Sus escritores, artistas y filósofos produjeron algunas de las obras más importantes de todos los tiempos, su comida se convirtió en la más refinada del mundo, y su dedicación a la cultura hizo que sus ciudades fueran habitables y arquitectónicamente interesantes y creó gigantescas industrias dedicadas a la artesanía y al arte. Realmente espero que un renacimiento cultural similar tenga lugar en Norteamérica una vez que aprendamos a ver nuestro nuevo lugar en el mundo un poco más claramente.

¿Qué lugares has visitado para capturar tu propia versión de la iconografía norteamericana? ¿Tienes una historia especial detrás de una de estas fotografías?

He estado en 49 estados hasta ahora, el único que queda en mi lista es Alaska, y realmente espero poder conducir hasta allí el próximo verano.

Como mencioné, crecí en Santa Fe, que es muy diferente al resto del país, cuando era niño no había suburbios, nuestras casas son de adobe, comemos frijoles y chile y tortillas en vez de comida típica americana, y la mayoría de nosotros hablamos tanto español como inglés. Pero seguimos siendo norteamericanos. Eso es una gran parte de lo que tanto me gusta de este país: se puede ser de muchas cosas diferentes, y de cualquier cultura y seguir siendo estadounidense.

De todos modos, crecer en un lugar que no se parecía en nada a todos los lugares que se ven en la televisión y en las películas realmente me hizo sentir como si me lo estuviera perdiendo. Como adulto, aprecio mucho más a Nuevo México, pero todavía tengo esta enorme fascinación por el Medio Oeste. Es una especie de ideal platónico de Estados Unidos, y la mayor parte se parece a la ciudad de Springfield de The Simpsons: es verde, suburbana y está llena de cadenas de tiendas y estacionamientos y ha producido todo en masa. El verano pasado, estaba manejando en la interestatal a través de Kentucky, y me encontré con este montón de tierra gigante para un nuevo desarrollo suburbano, y se podían ver todos estos letreros de cadenas gigantes sobresaliendo, enmarcando ese montón de tierra. Salté de mi auto y corrí a través de 6 carriles de tráfico y salté una valla para filmar la escena mientras la luz era buena. Fue perfecto. Se sentía como una encapsulación total de la Norteamérica del siglo 21 en una sola imagen.

“Veo mucha televisión y películas de los años setenta, he tenido algunos coches de los años setenta y, en general, estoy fascinado por la historia social, política y de diseño de la época. La textura hiperbrillante de la mayoría del diseño y la arquitectura de hoy en día me parece tan fea e inhumana”.

"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof

Además de fotógrafo, también eres director de arte y editor. ¿Cómo te defines a ti mismo y cómo crees que te ven tus seguidores de Instagram?

Estas viejas maneras de pensar de nosotros mismos, como una sola cosa, son bastante anticuadas, ¿no crees? Me educaron como diseñador, y aunque nunca he trabajado como tal, esa forma de aprender sobre el mundo realmente dio forma a la forma en que lo pienso ahora. Hoy en día, me llamo fotógrafo y escritor, para que sea más fácil para la gente contratarme, y esas son también las dos cosas que más me apasionan, pero al igual que tú, ¡hay un montón de otras cosas fuera de esa descripción que también puedo hacer!

¿De quién es el trabajo que más te ha influido? ¿Cómo afectó tu forma de pensar, tu fotografía y tu trayectoria profesional?

Obviamente, soy un gran fan de todos los fotógrafos de New Topographics, pero creo que la mayor parte de mi estilo tomó forma mucho antes de que me diera cuenta de su trabajo. Veo mucha televisión y películas de los años setenta, he tenido algunos coches de los años setenta y, en general, estoy fascinado por la historia social, política y de diseño de la época. La textura hiperbrillante de la mayoría del diseño y la arquitectura de hoy en día me parece tan fea e inhumana.

Mucha gente ha adivinado que estoy muy influenciado por Stephen Shore, tal vez por razones obvias de superficie. Pero incluso más allá del hecho de que él es un maestro de renombre y yo sólo soy un tipo con una cámara, creo que mi trabajo viene de un lugar completamente diferente: siempre ha sido un observador muy sensible del mundo que le rodea, y ha fotografiado el mundo tal y como ha cambiado. Su obra de 2019 refleja un mundo de 2019, mientras que su obra de 1973 refleja un mundo de 1973. Mi trabajo, por otro lado, tiene más de un arco narrativo. El mundo que estoy fotografiando no se parece en nada a las fotografías, así que tengo que salir y crearlo, desenterrar pequeñas cápsulas del tiempo y no sólo fotografiarlas en un sentido documental, sino crear un poco de aura a su alrededor…

Otros fotógrafos que han sido formativos para mí, o que simplemente amo, son Mitch Epstein, Bas Princen, Mark Borthwick, Doug DuBois, Frank Gohlke, Joel Sternfeld, Robert Adams y un puñado de otros. Acabo de darme cuenta de que no hay mujeres en esa lista, y eso me pone un poco triste… Aún así, puedo pensar en toneladas de mujeres fotógrafas contemporáneas, como Stacy Kranitz, cuyo trabajo es feroz y original.

"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof
"America Is Dead". Fotografía: Tag Christof
“America Is Dead”. Fotografía: Tag Christof

¿Cómo te educas para tomar mejores fotos cada vez que sales?

Es un proceso de refinamiento continuo. Solía cargar mi coche con media docena de cámaras o más pensando que iba a disparar una tonelada con todas ellas: una de 35 mm, una Polaroid, una DSLR, un telémetro y una o dos carretes de formato medio diferentes. Demasiadas cosas. Y al final de cada viaje, habría usado una o dos de las cámaras el 99% del tiempo. Así que, de forma lenta pero segura, he minimizado mi equipo. Es tan fascinante pensar que un equipo diferente transformará tu trabajo, pero si haces imágenes de mierda con un 35mm, vas a hacer imágenes de mierda con una 8×10. Y realmente, una buena cámara digital con un par de objetivos decentes en 2019 es tan súper capaz que cualquier cosa más allá de eso es una especie de guinda en el pastel.

Hoy en día, solo tomo una digital con dos objetivos de primera (ahora mismo uso una Nikon Z7), una cámara de película (normalmente mi Leica M6), una caja de manzanas que también sirve como caja de herramientas y una sencilla configuración de la luz. Casi nunca necesito más que eso, incluso para grandes producciones. Hago muchos paseos largos por Los Ángeles, y por lo general sólo llevo la Leica y algunas películas en blanco y negro.

Aparte de eso, paso mucho tiempo en librerías y bibliotecas de arte mirando libros de diseño y fotografía, viendo muchas películas, explorando tiendas de antigüedades y caminando por la ciudad, simplemente mirando.

¿Qué te motiva a seguir tomando fotografías económica, política, intelectual o emocionalmente?

Estas preguntas son profundas, amiga. Son muchas cosas, pero creo que sobre todo se ha convertido en una parte integral de lo que soy. Las fotos son una de las principales formas en que descifro el mundo, y si puedo comunicar un mensaje reflexivo a través de ellas a unas pocas personas, valdrá la pena. Y espero poder seguir tomándolas mientras pueda mirar a través de mi cámara.

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