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Environment

Los osos polares podrían extinguirse para finales de siglo, según expertos

La supervivencia de los osos polares está en jaque con el cambio climático. Fotografía: Getty
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Puede que el año 2100 parezca lejano y nebuloso, pero los científicos dicen que hoy en día es fácil imaginarnos el sombrío futuro que nos espera si no actuamos para frenar la crisis climática, pues la actividad humana está acelerando las extinciones, poniendo en peligro a aproximadamente uno de cada cinco animales de la Lista Roja de especies amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), aumentando la probabilidad de que se extingan. Ahora, de acuerdo a una investigación reciente, algunos animales que dependen del hielo, como el oso polar, son aún más vulnerables de lo que se pensaba.

El estudio, realizado por la Universidad de Columbia, relaciona la desaparición del animal para el año 2100 en las regiones árticas con el derretimiento total del hielo de verano en un escenario de altas emisiones de gases de efecto invernadero, lo que haría casi imposible la supervivencia de los osos polares dependientes del hielo para finales de siglo. “Si el hielo de todo el año desaparece, ecosistemas enteros dependientes del hielo se derrumbarán y comenzará algo nuevo”, dijo en un comunicado Robert Newton, coautor de la investigación y científico principal del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia.

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El estudio se centra en una región de un millón de kilómetros cuadrados al norte de Groenlandia y en las costas del archipiélago canadiense, donde el hielo marino durante todo el año ha sido tradicionalmente más grueso y, por tanto, probablemente más resistente. Según el informe, tanto en el escenario optimista como en el pesimista, en el año 2050 el hielo de verano de esta región se reducirá drásticamente. En el escenario optimista, si las emisiones de carbono se reducen para entonces, algunos hielos de verano podrían persistir indefinidamente. Sin embargo, en el escenario pesimista, en el que las emisiones siguen su curso actual, el hielo de verano desaparecerá completamente en 2100, junto con criaturas como las focas y los osos polares.

Sin embargo, los investigadores están buscando el lado positivo: Newton dice que si el mundo puede avanzar lo suficiente para frenar el carbono en la atmósfera durante el siglo XXI, la región podría aguantar lo suficiente para que las temperaturas empiecen a bajar de nuevo, y la última zona de hielo podría empezar a crecer de nuevo. Parte de este esfuerzo contemplaría el etablecimiento de áreas protegidas, como lo ha hecho Canadá en el Área Marina Protegida Tuvaijuittuq, de 320.000 kilómetros cuadrados, en el territorio inuit de Nunavut, que abarca el tercio medio de la Última Zona de Hielo. Esto protege contra la minería, el transporte y otros desarrollos durante cinco años, mientras Canadá considera la protección permanente. El resto de la región se encuentra en los Territorios del Noroeste de Canadá, que son favorables a la minería y que hasta ahora se han resistido a declarar la protección, y frente a Groenlandia, que hasta ahora no se ha comprometido a la conservación.

En cualquier caso, si se quiere preservar el área, será necesario crear otras zonas marinas protegidas en todo el Ártico. Ello se debe a que el océano Ártico y sus costas albergan miles de millones de dólares en reservas de petróleo y depósitos minerales como el níquel y el cobre. A medida que se abran las aguas de verano, aumentará la presión para excavar, perforar y abrir corredores de transporte, y esto podría exportar contaminación, no hielo, a la zona de hielo. “Los derrames de petróleo y los contaminantes industriales o agrícolas han sido identificados como peligros potenciales”, escriben los investigadores. “Desgraciadamente, estamos haciendo un experimento masivo”, dijo Newton. “Si el hielo de todo el año desaparece, ecosistemas enteros que dependen del hielo se colapsarán y comenzará algo nuevo”.

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